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[ 2020/09/05 22:40 |     ty ]
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文:小山金明

近美军一架 U-2 侦察机飞越 PLA 实弹演习禁飞区,令 U-2 的传奇名字又再成为新闻话题。

诞生于65年前的 U-2 ,是美国著名军备制造商洛克希德·马丁 (Lockheed-Martin,俗称洛马) 举世闻名的「臭鼬作品」 (Skunk works) 之一。

U-2 因冷战而成名,绰号「蛟龙夫人」(Dragon Lady) ,最为人记得的是曾被苏联导弹击落:1960年5月1日,机师 Francis Gary Powers 执行从巴基斯坦飞到挪威的侦察任务,飞越2,900英里的苏联领空后遭防空导弹击落,他跳伞逃生,结果被俘,同年八月在莫斯科受审。Powers 最终获得交换,即电影《换谍者》(Bridge of Spies) 中的故事原型。

U-2 是少数超过半个世纪至今还在服役的军用飞机 (包括 B-52 及 KC-135 在内) ,目前仍在使用的属于上世纪80年代末的 U-2S 升级版。洛马声称,过去十多年来,U-2S 成功执行任务的比例高达97%!

U-2 一直被公认为最难驾驶的飞机,尤其是单车式起落架的设计以及低空飞行时的操作,都要求精确控制的能力。此外,机鼻的设计稍微上扬,也使机师的前方视野受到局限。美国现役执行任务的 U-2 机师只在60至70人之间,每年只有不到20名新受训的机师符合驾驶 U-2 的资格。

为何这架设计超过大半个世纪的飞机,至今历久不衰?50年代尚未有如今天般成熟的微缩技术和节能技术,因此最初期的 U-2 被设计成一款巨无霸:机身长63呎,双翼长105呎,可以携带大型的摄影机 、收音机和真空管,最高时速超过500英里,可以攀升到74,000呎高空。

由于当初的 U-2 是以模组方式制造,方便日后不断改进,而今天的感应器和通讯系统都远比当时细小轻便,使得今日的 U-2S 有更大的空间和能量可供使用。U-2S 升级为支持空中加油之后,也使原有的飞行距离由3,000英里增加至超过7,000英里。

虽然美国空军曾计划于2014年让 U-2 退役,换上 RQ-4 全球鹰无人侦察机 (Global Hawk drone) ,当时一度视之为数码科技取代人手技术的象征。但是 U-2 可以装嵌更重以及更高质素的感应器,比 RQ-4 多载重2,000磅;执行任务的成本比 RQ-4 更低,飞行高度亦多了10,000英尺;而且可以在坏天气的时候更有效执行任务,同时不像 RQ-4 那样依赖外在因素,而且还有可能遭到网络黑客攻击。

今年四月,美国空军与洛马签下5,000万美元合约,对 U-2 进行全面升级,预计于2021年中派遣。据洛马的 U-2 计划主管 Irene Helley 表示,目前仍在服役的 U-2S 依然有80%的飞行寿命。研制新型飞机所费不菲,譬如同样由洛马设计的 F-35 ,耗费20年时间研制,是美国国防史上最昂贵的武器,以为期55年的飞行寿命计算,平均一架 F-35 需花费高达1万亿美元!

她表示,U-2S 自过去三十年来,不断更新配置譬如视像和热能侦测镜头 、雷达系统 、空气采样器和无线电感应器等等,改装一架 U-2 只需要几个星期的时间;若换成一架当代设计的飞机为基础,则可能需要数年。

机师则声称,驾驶 U-2 只需八个小时,就可以钜细无遗地侦查覆盖整个加州的范围 (即超过40万平方公里) —— 至于侦察的精细度,可以这样形容:如果地面有人拿着一份报纸,机师能清楚看到报纸的标题。

(撰文:小山金明 @ CUP媒体)
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